Cómo ayudar a un adulto mayor con pérdida de peso involuntaria

El primer paso siempre es obtener ayuda para averiguar por qué está perdiendo peso. La pérdida de peso es una señal de alerta médica importante cuando se trata de la salud de una persona mayor.

En geriatría recomendamos que una persona mayor, o sus cuidadores, controlen el peso regularmente. Esto nos permite detectar la pérdida de peso lo antes posible. Una vez que hemos detectado la pérdida de peso involuntaria, el siguiente paso es averiguar qué podría estar causándola. Y entonces estaremos en una mejor posición para recomendar un plan de tratamiento, que podría incluir un suplemento nutricional.

En esta publicación, repasaremos cada uno de estos pasos con más detalle.

Por qué debe controlar la pérdida de peso involuntaria

La pérdida de peso involuntaria significa perder peso sin hacer dieta o deliberadamente tratar de adelgazar. Esto a menudo va de la mano con la desnutrición, pero no son exactamente lo mismo: es posible estar desnutrido sin perder peso de forma evidente. Pero tienden a ir juntos.

Ambos problemas son comunes en los adultos mayores. Este estudio encontró que el 39% de los adultos mayores hospitalizados estaban desnutridos. Es importante detectar y evaluar la pérdida de peso y la desnutrición por varias razones clave:

  • A menudo son causados ​​por otros problemas de salud subyacentes. Que necesitan ser diagnosticados y manejados.

  • Dejan a los adultos mayores debilitados y más vulnerables a enfermedades y lesiones adicionales.

  • Pueden ser una señal de que una persona mayor está discapacitada o necesita más apoyo en su vida diaria.

Afortunadamente, hay una manera fácil de detectar estos problemas: controlar el peso de una persona mayor.

Cómo realizar un seguimiento del peso y la nutrición en una persona mayor

Para hacer un seguimiento del peso de una persona mayor que vive en casa o en una residencia, suelo recomendar comprobar y registrar el peso al menos una vez al mes. Debe mantener registros de los controles de peso, preferiblemente de una manera que facilite llevar la información al consultorio del médico. Algunas familias guardan la información en un cuadro de papel, pero potencialmente es mejor guardarla en un archivo de computadora compartido.

Una vez controlado el peso: ¿debería preocuparse?

Una regla general es que perder involuntariamente el 5% del peso corporal original durante 3-6 meses es motivo de preocupación. Pero también es razonable preocuparse si nota una tendencia a la baja constante.

Seguimiento de la nutrición: El control de la pérdida de peso involuntaria, como se detalla anteriormente, es probablemente la forma más fácil de detectar problemas de nutrición. Otras banderas rojas a tener en cuenta son: Pérdida de apetito y disminución de la fuerza y/o capacidad para moverse.

Nota: El término “nutrición” puede usarse de manera diferente en diferentes contextos. En geriatría, el enfoque a menudo se centra primero en garantizar que una persona mayor obtenga suficientes calorías y proteínas para mantener las necesidades de energía y la masa muscular. Obviamente, hay más en la nutrición que solo esto; también es importante que las personas satisfagan las necesidades de vitaminas y minerales de su cuerpo, y que sigan una “dieta saludable”. Las definiciones exactas de una “dieta saludable” difieren, pero generalmente es una que promueve la salud y el bienestar, y no causa ni agrava los problemas de salud.

Causas comunes de pérdida de peso y desnutrición

Es importante que una persona mayor se haga una evaluación clínica, una vez que haya notado pérdida de peso u otros signos de posible desnutrición. Muchos tipos de problemas de salud pueden causar la pérdida de peso. De acuerdo con este Artículo de revisión de Canadian Medical Journal las causas más comunes a considerar son:

  • Depresión y otras condiciones psiquiátricas (9-42% de los casos)
  • Cáncer (16-36%)
  • Enfermedad gastrointestinal (por ejemplo, el estómago u otras partes del tracto digestivo; 6-19%)
  • Desequilibrios tiroideos, diabetes, y otros tipos de trastornos endocrinos (4-11%)
  • Enfermedad cardiovascular (2-9%)
  • Alcoholismo y otras formas de trastornos nutricionales (4-8%)
  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC) y otros trastornos respiratorios (~6%)
  • Trastornos neurológicos, incluyendo aquellos que interfieren con la deglución (2-7%)
  • Efectos secundarios de la medicación (~2%)
  • Desconocido después de una evaluación extensa (10-36%)

    Algunos problemas adicionales que surgen particularmente en los adultos mayores incluyen:
  • Dificultad para salir de casa para comprar alimentos. Esto puede deberse a una movilidad limitada (p. ej., debido al dolor, miedo a caerse, etc.), falta de transporte o problemas cognitivos.
  • Dificultad para comprar alimentos. Algunos adultos mayores viven con un ingreso muy limitado.
  • Dificultad o dolor al masticar y tragar. Muchas personas mayores se atrasan en el cuidado dental por varias razones. Esto puede provocar dolor en la boca o la falta de dentaduras postizas adecuadas.
  • Estreñimiento. Esto es bastante común en los adultos mayores y puede interferir con el apetito y comer lo suficiente.
  • Paranoia sobre la comida, debido a la demencia o una condición psiquiátrica. Una buena cantidad de adultos mayores sospechan de los demás durante la demencia temprana. Ocasionalmente, esto los lleva a no comer lo suficiente.
  • Olvidarse de comer o tener dificultad para organizar la preparación de las comidas. Esto es especialmente común para las personas con Alzheimer y otras demencias, pero también puede deberse a problemas como depresión o incluso limitaciones de movilidad.
  • Comida poco apetecible. A veces, la comida no es del agrado de una persona mayor, especialmente si se trata de una dieta baja en sal, baja en grasas, baja en carbohidratos, baja en azúcar u otra dieta “recomendada” médicamente.


En general, para analizar todas estas posibilidades, los médicos deberán entrevistar al paciente mayor y a la familia. Por ejemplo, querrán saber:

  • ¿Cómo es el apetito de la persona mayor? ¿Les gusta comer o parecen desinteresados? ¿Cómo ha cambiado esto en el último año?

  • ¿Algún dolor o dificultad para masticar o tragar?

  • ¿Algún problema con náuseas, vómitos o sensación de saciedad con facilidad? ¿Algún dolor abdominal?

  • ¿Algún problema con diarrea o estreñimiento?

  • ¿Quién hace la compra de alimentos? ¿Quién cocina la comida y organiza el tiempo para comer? ¿La persona mayor hace esto sola o generalmente con otra persona involucrada?


También es muy útil para los médicos tener tanta información sobre qué alimentos, y cuántos alimentos, está comiendo realmente la persona.

Por último, pero no menos importante, durante la evaluación clínica, el médico examinará físicamente a la persona mayor y probablemente también ordenará algunos análisis de sangre.

Cómo puede ayudar a los médicos a evaluar la pérdida de peso

La forma principal de ayudar a los médicos es doble. Una es traer un registro de peso, que muestre cómo ha cambiado el peso de la persona mayor en los últimos meses.

El otro es traer información relacionada con los síntomas y la capacidad para obtener alimentos. Puede hacer esto preguntando a su pariente mayor, y a cualquier otra persona que esté familiarizada con la vida diaria de la persona, las preguntas de la entrevista enumeradas anteriormente.

Por supuesto, el médico aún deberá hacer estas preguntas, pero es extremadamente útil para los pacientes y sus familias haber pensado en las preguntas con anticipación.

Cómo “tratar” la pérdida de peso involuntaria

Los mejores planes de tratamiento se basan en una evaluación cuidadosa y un diagnóstico correcto de qué problemas de salud y factores sociales están causando la pérdida de peso.

Desafortunadamente, es común que muchos médicos recurran rápidamente a la prescripción de suplementos de alto contenido calórico como Garantizar, o incluso estimulantes del apetito recetados.

Evite el uso de estimulantes del apetito recetados o suplementos ricos en calorías para el tratamiento de la anorexia (pérdida de apetito) o la caquexia (pérdida de masa muscular) en adultos mayores.

En su lugar, optimice los apoyos sociales, descontinúe los medicamentos que pueden interferir con la alimentación, proporcione alimentos atractivos y asistencia para la alimentación, y aclare las metas y expectativas del paciente.

Ahora, incluso cuando se abordan los problemas sociales y médicos, a menudo es necesario brindar algún apoyo nutricional adicional a los adultos mayores que han estado perdiendo peso.

Esto generalmente significa proporcionar proteínas adicionales y calorías adicionales. La grasa es rica en calorías, por lo que esta puede ser una buena manera de aumentar la ingesta de energía. Técnicamente, es mejor proporcionar “grasas buenas” como el aceite de oliva, pero a corto plazo, animo a las personas a que consideren cualquier alimento graso que a la persona mayor realmente le guste comer, lo que podría incluir helado o mantequilla de maní.

Debería hablar con el médico, pero mi opinión es que dichos suplementos comerciales deben usarse solo como último recurso. Son caros, generalmente contienen mucha azúcar y contienen varios aditivos. Por lo tanto, es mejor hacer sus propios batidos o, de lo contrario, proporcionar refrigerios ricos en nutrientes y proteínas, si es posible.

Puntos clave para llevar a casa sobre la pérdida de peso en adultos mayores

He proporcionado mucha información, así que permítame resumir los puntos más importantes.

  • El seguimiento del peso mensual es una buena manera de vigilar la salud de un adulto mayor. Ponlo en el calendario. Una báscula «conectada» puede facilitar el registro y el intercambio del registro de peso.

  • La pérdida de peso involuntaria es una señal de alerta importante. Tome medidas y consulte a un médico si una persona mayor pierde un 5% o más de su peso corporal, o si tiene alguna otra preocupación.

  • Asegúrese de verificar si hay problemas relacionados con la compra, preparación y consumo de alimentos. Estos se pasan por alto fácilmente en los adultos mayores. Pueden estar relacionados con dificultades de movilidad, deterioro cognitivo, problemas dentales, depresión o dietas poco apetecibles.

  • Los suplementos comerciales y/o estimulantes del apetito deben usarse solo después de una cuidadosa consideración con el médico y después de considerar alternativas. A menudo se sienten como la solución “más fácil” (suponiendo que uno pueda pagarlos), pero por lo general no son la mejor manera de mantener la nutrición y el bienestar de una persona mayor.


Este artículo es una traducción y adaptación del blog de la Doctora Leslie Kernisan, médico y geriatra que ha dedicado su carrera a ayudar a los adultos mayores, las familias y todos los que tienen interés en el envejecimiento saludable. 

>>  Artículo original en Inglés  <<

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